Diphtérie

La Diphtérie est une maladie causée par plusieurs espèces de corynebactéries du complexe diphtheriae. Il y a la diphtérie respiratoire qui induit une paralysie du système nerveux central, ou bien du diaphragme et de la gorge, entraînant la mort par asphyxie et la diphtérie cutanée. Il existe un vaccin efficace, obligatoire pour les enfants et les professionnels de santé.

 

 

 

 

 

Cause

La diphtérie, du grec « diphtheria » qui signifie « membrane », est l’infection due à une Corynébactérie du complexe diphtheriae (Corynebacterium diphtheriae, Corynebacterium ulcerans, Corynebacterium pseudotuberculosis). Ces trois espèces de bactéries sont aptes à produire la toxine diphtérique. Cette toxine est essentiellement la responsable des manifestations cliniques. 

 

La principale manifestation de la diphtérie est une infection des voies respiratoires supérieures qui peut conduire à la paralysie du système nerveux central ou bien du diaphragme et de la gorge entraînant la mort par asphyxie. L’infection à C. diphtheriae est hautement contagieuse. Le mode de transmission se fait par voie aérienne lors de contacts directs avec des malades ou des porteurs sains. L’infection à C. ulcerans est transmise par ingestion de lait cru ou par contact avec des animaux de compagnie, eux-mêmes souvent asymptomatiques. Dans le cas des infections à C. ulcerans, il n’y a jamais eu de transmission homme-homme observée. L’infection à C. pseudotuberculosis est très rare et due à des contacts avec des caprins, le plus souvent. La vaccination anti-diphtérique est le seul moyen de contrôler cette grave maladie. Le vaccin est composé de la toxine diphtérique purifiée et inactivée.

 

Symptômes

La période d’incubation de la diphtérie est habituellement de 2 à 5 jours. Le symptôme le plus caractéristique de cette maladie est la présence de « fausses membranes » blanchâtres au niveau des amygdales ou de la plaie. La bactérie, responsable de la maladie, peut être présente dans la gorge (fausses membranes, ulcérations) et les fosses nasales. L’angine diphtérique est la forme habituelle de la maladie. Elle est caractérisée par une pharyngite, de la fièvre, une tuméfaction du cou et une céphalée.

 

Les très rares cas d’infection à C. pseudotuberculosis sont des atteintes ganglionnaires particulières (adénite nécrosante).

 

Epidémiologie

La surveillance de la diphtérie en France repose sur la déclaration obligatoire des cas. Grâce à une bonne couverture vaccinale, la maladie a été bien contrôlée en France. Le dernier cas autochtone déclaré, lié à C. diphtheriae, date de 1989. Après plus de 10 ans sans aucun cas notifié, huit cas d’infection à C. diphtheriae (cinq cas d’angine diphtérique et trois cas de diphtérie cutanée) ont été rapportés entre 2002 et 2012. Tous sont des cas importés chez des sujets incomplètement ou non vaccinés. Aucun des cas n’est décédé. Par ailleurs, 21 cas autochtones de diphtérie à C. ulcerans ont été signalés en France depuis le début des années 2000 (7 cas d’infections respiratoires, 13 cas d’infections cutanées, et 1 cas d’infection ganglionaire). Parmi ces 21 personnes, 15 avaient un animal domestique ou un contact avec des animaux domestiques.

 

Traitements

Le traitement de la diphtérie classique consiste à administrer immédiatement un sérum anti-diphtérique en injection intramusculaire et des antibiotiques. Une antibiothérapie par amoxicilline ou macrolides est conseillée en cas d’allergie aux bêta-lactamines.

 

Vaccination

La vaccination est obligatoire pour tous les enfants et les professionnels de santé. La primo-vaccination est recommandée chez l’enfant à 2, 3 et 4 mois. Le premier rappel se fait à l’âge de 18 mois et les autres rappels se font à 6 ans, 11/13 ans et 16/18 ans puis tous les 10 ans. Les études de séroprévalence, menées depuis 1998 montrent que beaucoup de sujets âgés de 50 ans et plus en France ont un titre d’anticorps non détectable ou inférieur au seuil considéré comme protecteur. Ces données soulignent l’importance de suivre les recommandations vaccinales, notamment les rappels tous les 10 ans chez les adultes.

 

A l’Institut Pasteur

Le Centre National de Référence (CNR) des Corynebactéries du complexe diphtheriae, dirigé par Nicole Guiso, est situé dans l’Unité Prévention et thérapie moléculaires des maladies humaines à l’Institut Pasteur. Ce CNR assure le maintien d’une compétence bactériologique concernant C. diphtheriae, C. ulcerans et C. pseudotuberculosis.

 

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Illustration - Copyright Institut Pasteur

Légende - Cristaux de la toxine diphtérique

 

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Janvier 2013

 

 

Les équipes de l’Institut Pasteur mobilisées sur le sujet

 

Entités de recherche

 

Unité de Prévention et thérapie moléculaires des maladies humaines

dirigée par Nicole Guiso

 


 Surveillance et santé publique

 

Centre National de Référence

dirigé par Nicole Guiso